Les robots ouvrent le monde aux bébés

Par 12 novembre 2007

Une voiturette robotisée permet aux très jeunes enfants handicapés d'acquérir de la mobilité et de découvrir le monde par eux-mêmes. Une autonomie sécurisée grâce à un système de capteurs.

Des robots permettent de stimuler le développement cognitif d'enfants handicapés à la mobilité réduite. Le principe ? Ils donnent la possibilité aux jeunes qui souffrent de trisomie 21 d'explorer par eux-mêmes leur environnement. Un environnement que leur incapacité à se mouvoir sans assistance les empêche de découvrir seuls. Le robot, aux allures d'un petit véhicule, est baptisé UD1. Pour une sécurité totale de l'enfant, il est armé de capteurs pour repérer les obstacles pouvant se dresser devant lui. Obstacles qu'il peut ensuite contourner de lui-même si son jeune conducteur n'est pas capable de le faire. La deuxième version du prototype, UD2, autorisera également une personne extérieure, comme le parent, à contrôler la voiturette.

Découvrir le monde stimule l'intelligence

Pour les chercheurs de l'université du Delaware à l'origine du projet, le développement d'un enfant tient en grande partie aux différentes expériences qu'il rencontre au quotidien. "Les bébés construisent littéralement leur cerveau à travers l'exploration du monde et l'apprentissage qu'ils peuvent en tirer", explique James C. Galloway, professeur associé de thérapie physique. Or jusqu'à présent, il n'existait aucune solution permettant d'offrir une meilleure mobilité aux enfants handicapés de moins de cinq ou six ans.

Vers une meilleure intégration sociale

Autre avantage du robot : il permettra à ces enfants de mieux s'intégrer socialement en les plaçant au centre de l'attention. UD1 a déjà été testé avec succès auprès de plusieurs jeunes, qui ont montré leur capacité à manipuler seuls le joystick permettant de se déplacer. Désormais, les chercheurs souhaitent multiplier le nombre de robots et de les faire essayer à un plus grand nombre de jeunes de la région afin de les faire correspondre toujours plus aux besoins des enfants dans le monde réel, et non plus au sein d'une pièce fermée. Car le robot devra pouvoir être utilisé sur un grand nombre de terrains différents, à la campagne et même à la plage.

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